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2008-7-25

AAVSO高能观测网

AAVSO,也就是大名鼎鼎的美国变星观测者协会,长期以来在变星的业余观测方面一直享有盛名。不过鲜为人知的是其属下的高能天文观测网络(HEN)。当然,作为以业余人士为主的组织,AAVSO当下是没有属于自己的高能卫星的。他们所做的工作,正是进行与高能现象相关的地面光学监测。

初识AAVSO的HEN是GRB 080319B之后,读GCN通报的时候,在上面看到了它的身影。说实话当时的感觉还是很震惊的,毕竟印象里高能天文一直以来是爱好者的禁区。但事实是,HEN正是从早年的GRB观测网扩展而来,创立于2000年举办的天文爱好者高能workshop之时,还取得过一些成果。除了GRB,现在磁激变变星(磁场在伴星物质传输过程中起主导作用的白矮星)、耀变体(喷流正对地球的活动星系核)也在监测对象之列。

High-Energy Astrophysics Workshop for Amateur Astronomers

2000的爱好者高能天体物理workshop。

要说HEN的来头那是不得了,最早的倡议者是Chryssa Kouveliotou,磁星与GRB研究的知名专家。天文爱好者高能workshop的发起人是Gerald Fishman,当年的康普顿伽玛射线天文台BATSE首席兼Bruno Rossi奖得主。如今HEN的支持者除了Curry基金会,更有NASA的马歇尔太空飞行中心、NASA太空科学中心以及Sonoma州立大学(雨燕卫星的主要研发方之一)等专业机构。这些名人或是知名机构如此热中于动员公众的一个重要原因,其实与瞬变源地基监测望远镜的要求有关:由于追求反应速度,望远镜的口径不能也没有必要太大。在专业望远镜向大处发展因此无法从事这项工作的时候,散布在民间的业余设备倒可以满足需要。何况这些望远镜的分散还可以克服因恶劣天气或是爆发出现在白天给单独一座天文台带来的不便。

根据AAVSO的资料,早在HEN尚未成立的1999年,就已有新墨西哥州的观测者Warren Offutt看到了名噪一时的GRB 990123,国际天文学联合会为此还发布了7098号通报。在2000年的workshop之前,又有一次爆发被爱好者探测到,也就是红移高达2的GRB 000301C。当然,再向前追溯,也有报导说GRB 980425被澳大利亚的爱好者探测过,不过这与AAVSO的网络关系不大,暂且不去详述。总之,这些事件几乎与学界的进展同步,也说明了随着业余望远镜自动化程度以及灵敏度的增加,让业余爱好者参与GRB的光学探测是完全可行的。

GRB 000301C

GRB 000301C的光学余辉,左为AAVSO成员Aquino等人的观测,右为美国海军天文台的观测。

AAVSO的官方网站上提供的数据表明,从1999年至本文写成之日,其属下的爱好者已经探测到了20次左右的GRB,最近的一次是芬兰的A. Oksanen等人观测到的GRB 080430。这些与职业天文学家的数据一样,也是要在GCN上堂而皇之地公布的,丝毫不含糊。如果谁有兴趣加入此项工作中,AAVSO也提供了GRB警报服务,只需填写一个表格,来自GCN的信息就会自动送上。

在2002年召开的第2届天文爱好者高能workshop上,AAVSO又进一步与全球望远镜网络(GTN)合作,扩充了观测目标。GTN的目标是联合各国专业及业余天文学家通过光学观测服务于数颗高能卫星,由多架小型望远镜组成。除了GRB外,GTN的另一大主要目标是活动星系核的监测。而为了支持XMM-牛顿望远镜的观测,AAVSO观测目标在2003年又增加了磁激变变星一项。同年,由于观测范围的扩展,GRB观测网也就顺道改名为HEN,并将这个名称一直沿用至今。

耀变体也好,磁激变变星也好,其观测方法与GRB有类似之处,也可以说是都与AAVSO的长项——变星观测有相通之处。对于耀变体,HEN建议从BL Lac、W Com、Mrk 421与PKS0716几个源入手,可以参考其成员Bruce Gary的文章。关于磁激变变星的观测,Coel Hellier也给了个详细的介绍,不妨一读。

某次会议的一张poster将HEN这个拥有上百名成员的网络形容为“An Amater Survery with Professional Results”,其从事的也应该算是天文学前沿留给业余界为数不多可以亲身参与的地方之一了。AAVSO在此开辟出了很不错了一条路,为学界,也为有志于体验天文研究的所有人。

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